25歲發現新種暴龍、恐龍冷血?恆溫?

25歲發現新種暴龍、恐龍冷血?恆溫?

文╱陳韻涵

加拿大科學家上月宣布,25歲的卡加立大學博士候選人沃里斯(Jared Voris)領導的研究團隊發現暴龍的近親,確認為新品種暴龍,命名為「死神霸王龍」,牠是北美洲迄今發現最古老的暴龍家族成員。沃里斯分享他發現這種恐龍化石與眾不同的故事,希望鼓勵更多學子探索世界。

加拿大皇家泰瑞爾古生物博物館收藏全球已知的最大恐龍骨骼之一,且是加拿大唯一專門研究古生物的博物館。不過,沃里斯研究的化石妥善地存放在館藏室中的櫥櫃與架子上,並未開放大眾參觀。

美國青年沃里斯對古生物有著濃厚興趣,遂致力研究恐龍化石可能存在的地質環境。他取得美國阿帕拉契(Appalachian)州立大學地質學學士,隨後轉往加拿大卡加立大學攻讀恐龍古生物學碩博士。

現年25歲的沃里斯花了很多年時間,研究所有暴龍的骨骸。他的碩士論文分析暴龍演化,發現暴龍還有許多未知領域待探討,便繼續以此為主題攻讀博士。

沃里斯比對化石後發現,「死神霸王龍」的部分特徵與其他已知的暴龍截然不同,死神霸王龍的脊柱延伸到上顎。死神霸王龍7950萬年前活躍於北美地區,屬於北美最古老的暴龍物種,成年的死神霸王龍身長可達約7.8到9公尺,且有約7.62公分的長牙。暴龍比死神霸王龍晚250萬年出現,身長可達約12公尺。

沃里斯的指導教授達拉.澤倫尼斯基說,沃里斯慧眼認出新品種,讓他贏得命名權。她說:「加拿大上一次命名暴龍已是50年前的事,且這是加拿大第一次由學生命名霸王龍。」

死神霸王龍(Thanatotheristes Degrootorum)的命名靈感來自希臘神話和發現骨骸的加拿大夫婦。Thanatos是希臘的死神,Thersites則是希臘神話的收割或收穫者色希提斯,Degrootorum則是為了感謝發現化石的德古魯特夫婦(John and Sandra De Groot)。

約翰與珊卓拉.古魯特2008年在亞伯達省南部黑斯村的河流交會處散步,對古生物興趣濃厚的約翰看見狀似恐龍顎骨及牙齒的化石。務農的他說:「顎骨肯定是驚人的發現,我們知道這很特別,明顯看到化石牙齒。」

德古魯特夫婦發現恐龍顎骨化石後,把這塊化石放在家中,直到後來才同意捐給博物館,並帶領考古團隊到當初發現化石的河岸,讓更多化石重見天日。這批化石經過許多年,才由沃里斯著手研究。

澤倫尼斯基說,找到新品種霸王龍並不容易,因為數百萬年前並沒有太多這類猛獸存在地球。她說:「牠們是生態系和自然食物鏈頂端少數的掠食者。」

沃里斯的母親說,兒子鍾愛恐龍卡通主角「邦尼」。沃里斯則說:「我記得5歲左右看過《侏羅紀公園》,我就是喜歡恐龍電影,深深著迷。」

沃里斯對恐龍、普通生物學感興趣,並想進一步了解史前時代,而死神霸王龍正巧滿足他的所有好奇心。沃里斯說:「我的研究主要環繞大型掠食恐龍的解剖、生態和演化。」沃里斯希望他的故事能夠鼓勵更多的孩子,對自己熱衷的事情懷抱大膽夢想。

沃里斯說:「我希望(發現新品種恐龍)能讓對科學有興趣的孩子大開眼界,世界上還有許多新事物等待我們去發掘。」

新發現

恐龍冷血?恆溫?

耶魯大學科學家利用「同位素古溫度測定」,測量恐龍蛋的溫度,推翻學界及人們普遍認為恐龍為冷血動物的觀點,判定恐龍可能是恆溫動物。

許多人對恐龍的印象來自電影《侏儸紀公園》,且覺得恐龍是冷血動物,但耶魯大學的研究團隊分析恐龍蛋化石後推定,在碩大恐龍體內循環的血液可能是恆溫的,表示牠們可能不是冷血動物。

此外,學者早已發現,許多恐龍有像鳥一樣的翅膀和鮮艷的顏色,而恐龍的叫聲不一定是令人畏懼的咆嘯嘶吼,可能像鴿子般咕咕叫。

研究作洛彬.道森說:「恐龍的演化點介於恆溫動物的鳥類,以及冷血的爬蟲類。研究結果顯示,所有恐龍的體溫都比牠們所在的環境還高。」

研究人員檢測多種恐龍蛋化石的氧與碳原子序,推算恐龍母親的體內溫度,這些恐龍蛋的品種包括傷齒龍、慈母龍和以大圓蛋聞名的蜥腳下目恐龍。

耶魯大學地質學與地球物理學教授、研究共同作者霍爾說:「蛋在恐龍體內形成,可視為古代的溫度計。」

原文出自《好讀周報》555期

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